Пистолет Вальтер калибра 9 мм Парабеллум концерн «Карл Вальтер» разработал в 1937 году специально для вермахта, который готовился к войне, поэтому на рынок гражданского оружия модель почти не поступала. Судя по номенклатурному обозначению, пистолет был принят на вооружение в 1938 году, однако немецкая армия начала открыто использовать его только в апреле 1940 года. П-38 снабжена фирменной «вальтеровской» системой запирания ствола при помощи качающейся личинки. Эту же схему впоследствии применяли другие производители, в частности, «Беретта» в своей очень успешной М-92. Во время Второй мировой войны П-38 выпускал не только «Вальтер». Армию обслуживали сразу несколько фирм, что можно определить, в частности, по шифрованным клеймам на образцах того времени.

 

Армейское руководство, опасаясь диверсий, саботажа и бомбардировок оружейных заводов, было озабочено соблюдением режима секретности, поэтому каждому из производителей присваивался собственный шифр. Поначалу продукция «Вальтера» обозначалась цифровым кодом «480», который впоследствии заменили латинскими буквами «ас», к ним прибавлялись последние две цифры года выпуска. За время войны один только «Вальтер» выпустил около 583 тысячи пистолетов П-38. С 1942 года это оружие начал производить и «Маузер» (продукцию маузеровской фабрики в Оберндорфе можно опознать по клейму «byf», измененному на «svw» буквально в последние месяцы войны). С 1942 по 1945 года «Маузер» поставил армии около 340 тысяч пистолетов. Шифр «cyq» (впоследствии сменившийся шифром «cvq», который многие считают самостоятельным, но на самом деле пистолеты просто маркировались дефектным чеканом с отломанным хвостиком в букве «у») был присвоен берлинской фабрике «Шпрее-верке».

 

Пистолет П-38К снабжен также автоматическим предохранителем ударника. Обе модели следует рассматривать как занимающие промежуточное положение между П-38 и П-5. Например, в пистолете П-4 нет автоматического предохранителя ударника, зато есть автоматический предохранитель от преждевременного выстрела, как у П-5. В первые годы после окончания Второй мировой войны пистолет П-38 выпускала французская компания «Манюрен». В1945 году Франция вывезла часть немецкого военного оборудования и запасы готовых деталей на свою территорию. В результате, в продаже появились образцы П-38 французской сборки с маузеровским шифром SVW45 и SVW46 и клеймами французской государственной испытательной баллистической лаборатории.