В семейство стрелкового оружия под патрон 5,45х39 вошел принципиально новый тип индивидуального оружия — укороченный автомат АКС-74У.

К созданию такого оружия приступили с середины 70-х годов — после принятия промежуточного патрона малого калибра. В разработке принимали участие многие конструкторы; в частности довольно простой и компактный автомат АГ-043 разработал С.Г.Симонов. В 1980 г. поступил на вооружение образец Калашникова, созданный на базе узлов и деталей уже производившегося АКС-74, что значительно упрощало производство, освоение и обслуживание нового типа оружия.
Ствол АКС-74У укорочен до 206,5 мм, начальная скорость пули снизилась до 735 м/с. Прицельная дальность при этом уменьшилась до 400 м. Укорочение ствола заставило отнести назад газовую камеру, изменить крепление мушки. Соответственно уменьшили длину штока поршня и газоотводной трубки. Большее давление газов у дульного среза ствола потребовало установки усиленного пламегасителя. Отнесение назад газовой камеры уменьшило время цикла автоматики и повысило темп стрельбы до 700выстр./мин. Для лучшей стабилизации пули в полете при коротком стволе увеличили крутизну нарезов — длина хода нарезов уменьшилась с 200 до 160 мм. Правда, при этом увеличивается напряжение в оболочке пули. Секторный прицел заменили перекидным L-образным целиком, рассчитанным на дальности стрельбы до 350 и 350-500 м (установки «П» и «500»), вынесение прицела на крышку ствольной коробки позволило несколько удлинить линию прицеливания (235 мм). Крышка ствольной коробки выполнена откидывающейся вверх на поперечной оси.
АКС-74У имеет модификации АКС-74УН и АКС-74УН2, приспособленные для установки ночных прицелов НСПУ и НСПУМ. Вариант АКС74-УБ приспособлен для крепления на дульной части ствола ПБС («прибора бесшумной стрель-бы»), а магазин его снаряжается специальными патронами с дозвуковой скоростью пули.
АКС-74У имеет очень небольшие габариты: длина его 730 мм с откинутым прикладом и 490 мм со сложенным; масса его не превышает 3 кг. В тактическом (но не в техническом) плане такое оружие является аналогом пистолета-пулемета. Главная его выгода по сравнению с пистолетом-пулеметом — единый с остальными образцами легкого стрелкового оружия патрон.
Использование АКС-74У в качестве стандартного вооружения воздушно-десантных войск не оправдало себя из-за малой эффективной дальности стрельбы. Более полезным оказалось это компактное и легкое оружие для подразделений «спецназа», вооружения экипажей боевых машин, специальных войск — связистов, саперов и т.п. АКС-74У пригодился также милиции, охране правительственных зданий, инкассаторам. Портативность короткого автомата позволяет без помех управляться с ним на тесной улице, в помещении, автомашине. На основе АКС-74У был выполнен также т.н. «кейс-автомат» для подразделений специального назначения МВД и КГБ (ФСК-ФСБ). Узлы АКС-74У широко использованы в 9-мм пистолете-пулемете «Бизон-2».

Автомат АКС-74У